La ruralidad en Estados Unidos, ¿dónde está y cómo luce?

La América Rural es un término engañosamente simple para una serie de lugares diversos. Incluye casi el 72% de la superficie terrestre de los Estados Unidos y 46 millones de personas.

Las áreas rurales americanas incluyen parques de manufactura, almacenes y plantas de procesamiento de alimentos encadenados a lo largo de las interestatales rurales; Amplias extensiones exurbanas justo más allá del borde exterior de las mayores áreas metropolitanas de la nación; Regiones donde las generaciones han trabajado para extraer, procesar y transportar carbón, mineral, petróleo y gas a clientes cercanos y lejanos; Maderas y fábricas de celulosa en los bosques rurales; Ciudades industriales que luchan por conservar sus puestos de trabajo ante la intensa competencia mundial; Y áreas recreativas de rápido crecimiento cerca de montañas, lagos y costas.

A partir de esto, se puede documentar una notable continuidad y cambios dramáticos en el tamaño, la composición y la distribución de la población que se extiende por el vasto paisaje rural.

¿Dónde está América rural?

¿Dónde está la frontera entre lo que es rural y lo urbano? No hay una respuesta simple. El Departamento de Agricultura de los Estados Unidos, la agencia federal con responsabilidad primaria para América rural, tiene múltiples definiciones de lo que es rural. La Oficina del Censo tiene otra.

Una definición más amplia del USDA (Departamento de Agricultura de Estados Unidos) dice que las “áreas rurales” incluyen todo lo que está fuera de un área metropolitana. Estos son los 1,976 condados que fueron hogar de 46,2 millones de residentes en 2015.

Tendencias demográficas en América rural 

Más del 90% de la población de los Estados Unidos era rural en 1790. Para 1920, ese número había disminuido a poco menos del 50%. Hoy en día, sólo el 15% de la población reside en los condados rurales.

Las crecientes oportunidades económicas y sociales en las zonas urbanas, junto con la mecanización y la consolidación de la granja, causaron que millones de personas abandonaran las zonas rurales durante el siglo pasado. La magnitud de la pérdida de migración varió de una década a otra, pero el patrón fue consistente: más personas abandonaron las zonas rurales que llegaron.

Hubo breves períodos en los que la población rural se recuperó en los años setenta y en los noventa. Pero, en general, el crecimiento de la población urbana a lo largo del siglo XX ha superado ampliamente el de las zonas rurales. Entre 2000 y 2015, la población rural creció sólo un 3,1%. Las áreas urbanas crecieron un 16,3%.

EEEUUURURAL

Las tendencias demográficas varían según el paisaje rural. La migración, en gran parte de las áreas urbanas, impulsó este crecimiento. Los migrantes que se aventuran más allá del límite urbano disfrutan de la menor densidad y los costos de vivienda de las zonas rurales, pero conservan un fácil acceso a los servicios y oportunidades urbanos. Por el contrario, los migrantes urbanos a los condados recreativos rurales disfrutan de un estilo de vida relajado en comunidades ricas en servicios escénicos y de ocio.

Las pérdidas de población eran comunes en las regiones agrícolas de las Grandes Llanuras y el Cinturón de Maíz, en el delta del Mississippi, en el norte de los Apalaches, y en los cinturones industriales y mineros de Nueva York y Pensilvania. Muchas personas siguen abandonando estas regiones porque las oportunidades económicas y sociales son limitadas.

Recientemente, la Gran Recesión y sus secuelas interrumpieron las tendencias demográficas rurales establecidas. Tanto la inmigración como la migración interna disminuyeron, ya que los residentes estaban “congelados” por casas que no podían vender y por un mercado de trabajo nacional que ofrecía menos incentivos para mudarse. Las tasas de fecundidad también cayeron a mínimos récord durante la recesión y aún tienen que recuperarse.

Menos nacimientos disminuyeron las ganancias de la población en casi todas las áreas rurales, pero los patrones de migración variaron. Sorprendentemente, los lugares rurales que alguna vez fueron de rápido crecimiento parecían disminuir más. Mientras tanto, las áreas rurales remotas que históricamente habían perdido a mucha gente a la migración fueron menos afectadas, porque menos estaban dispuestas a arriesgarse a moverse en tiempos tan inciertos.

Otros cambios demográficos están en curso en las zonas rurales de América, la población se está volviendo cada vez más diversa. Las minorías representan el 21% de la población rural, pero produjeron el 83% del crecimiento entre 2000 y 2010. Los hispanos son particularmente importantes para esta creciente diversidad rural. La población rural también está envejeciendo.  Más del 16% de la población rural tiene más de 65 años, en comparación con el 12,5% de la población urbana. Si bien estos ancianos residentes en el medio rural envejecen, los adultos jóvenes continúan y la población infantil rural está disminuyendo.

América rural y urbana se entrelazan 

Pocas personas aprecian que los destinos de la América rural y urbana están inextricablemente unidos. La mejora de las oportunidades, la accesibilidad y la viabilidad de las zonas rurales es fundamental tanto para los 46 millones de personas que viven allí como para la población urbana mucho más grande que depende de las contribuciones rurales de América a su bienestar material, medioambiental y social. Una vibrante América rural amplía la diversidad económica, intelectual y cultural de la nación.

Sin embargo, las zonas rurales enfrentan desafíos demográficos, económicos e institucionales únicos. Las distancias son mayores y los lugares más aislados. Las ventajas derivadas de la agrupación de empresas y servicios son limitadas. Como resultado, los programas para expandir el seguro de salud y la educación de reforma pueden afectar a las personas y comunidades rurales de manera diferente que en las 50 áreas metropolitanas más grandes. Tales desafíos son frecuentemente pasados por alto en un entorno político y mediático dominado por los intereses urbanos.

Los responsables políticos deben diseñar políticas integrales que puedan abordar los múltiples desafíos que enfrentan las comunidades rurales. Los condados rurales de rápido crecimiento necesitan programas capaces de manejar su crecimiento y desarrollo. Por el contrario, las zonas rurales con poblaciones en disminución necesitan políticas para mitigar los efectos adversos de esta migración. La pérdida sostenida de la población puede afectar la disponibilidad de servicios críticos como la atención médica, la educación y los servicios de emergencia. Los recursos como la banda ancha, el capital y la experiencia pueden facilitar nuevos desarrollos.

Autor: Kenneth Johnson, University of New Hampshire.

Fuente: http://theconversation.com/where-is-rural-america-and-what-does-it-look-like-72045

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